Bayer in zee met astroïde-delver Planetary Resources

Bayerkreuz, via Bayer

Agro- en chemiemultinational Bayer werkt samen met de Amerikaanse ruimtevaart-startup Planetary Resources. Met satellietdata optimaliseren de bedrijven wereldwijd het waterverbruik en de opbrengst van landbouwgrond. 

Gentech en spacetech voor de landbouw

Bayer is de laatste dagen volop in het nieuws. Het Duitse agrochemieconcern beoogt de Amerikaanse concurrent (en ‘evil corporation you love to hate’) Monsanto over te nemen.

Te midden van het mediageweld zet Bayer nog een opvallende stap. Het Duitse chemieconcern doet een beroep op de Amerikaanse start-up Planetary Resources, bekend van de Tegenlicht-uitzending over kometenmijnbouw.

Waterbesparing met precisielandbouw

Bayer is niet van plan om zijn kunstmestfabrieken te laten draaien op delfstoffen uit de ruimte. De agrochemiegigant mikt op maximale gewasopbrengsten op aarde. De satellieten en beeldherkenningstechnologie, die Planetory Resources heeft ontwikkeld om naar lucratieve mijnbouw-asteroïden te speuren, zijn ook geschikt voor precisielandbouw op aarde.

“Met de sensoren van Planetory Resources brengen we de informatievoorziening over groeiende gewassen naar een nieuw niveau”, zegt Liam Condon, als bestuurslid verantwoordelijk voor de Crop Science divisie van Bayer. “De combinatie van onze wetenschappelijke landbouwexpertise en de unieke capaciteiten van Planetory Resources levert een schat aan operationele kennis voor telers.”

Planetory Resources haalde eind mei $ 21 mln op voor de ontwikkeling en lancering van zijn Ceres-satelliet. Uitgerust met infraroodscanners en hyperspectrale camera’s levert deze kunstmaan hogeresolutiebeelden en data over bodemgesteldheid, bevochtigingsgraad en plantengroei. De startup hoopt de gedetailleerde data te verkopen aan de landbouwsector, waterschappen, bosbouwers en olieconcerns.

Met de commerciële satellietbeelden verwacht Bayer de irrigatie van akkers efficiënter te maken en het optimale oogstmoment preciezer te timen. Hoeveel de deal met Bayer waard is voor Planetary Resources, is niet bekend gemaakt.

Bayer, Monsanto en de consolidatie in de chemie

Over het (openings)bod richting concurrent Monsanto is Bayer wel open. De $ 62 mrd cash die Bayer op tafel heeft gelegd, is door Monsanto echter afgewezen. De Amerikaanse zaadveredelaar denkt zelf ‘significant meer’ waard te zijn. Tegelijkertijd nodigt Monsanto Bayer uit voor ‘constructieve gesprekken’ over een deal die wél in het belang van de aandeelhouders van het Amerikaanse biotechconcern is.

Monsanto poogde in 2015 zelf Syngenta op te slokken

De overnamepoging van Bayer past in de consolidatiegolf die momenteel door de wereldwijde agrochemische industrie trekt. Het samengaan van de Amerikaanse chemiegiganten Dow Chemical en DuPont was daarin afgelopen jaar de eerste grote stap.

Ook voor DowDupont was verregaande integratie in biotech, life sciences en landbouwproducten een hoofdargument voor de merger of equals. Al voor de deal tussen Dow en Dupont was Monsanto op strooptocht, met een miljardenbod op de Zwitserse concurrent Syngenta. Na bemoeienis van het Duitse Basf ging begin 2016 uiteindelijk ChemChina voor $ 43 mrd met Syngenta aan de haal.

Met het afketsen van de overname van de Zwitserse biotech-specialist voegt Monsanto zich nu in de rol van prooi. Zo blijkt ook uit de bewoordingen van topman Hugh Grant in reactie op het bod van Bayer. Dat Grant eerst nog een paar miljard extra uit de avances van Bayer probeert te slepen is logisch. Het geloof van de CEO in ‘substantiële voordelen van een geïntegreerde strategie’ staat een samengaan in ieder geval niet in de weg.

Gentech, Roundup en het degelijke Bayer

De Bayer-directie claimt $ 1,5 mrd te winnen uit synergievoordelen van de combinatie. Maar of de aandeelhouders aan Duitse kant blij moeten zijn met de geplande overname valt nog te bezien. 

Overuren voor PR-afdeling Bayer

De beoogde synergiewinst valt in ieder geval niet te halen op de communicatieafdeling van Bayer-Monsanto. Alleen al de intentie voor de overname, zet Bayer vol in de spotlights van milieuactivisten. 

Monsanto is bij uitstek ‘a company you love to hate’, met een breed portfolio aan GMO-gewassen (genetische modificatie), giftige en/of ‘kankerverwekkende‘ bestrijdingsmiddelen en patenten op levende organismen. 

Nu is er eigenlijk geen chemiemultinational die geen giftige pesticiden levert. Net zomin er grote zaadveredelaars zijn die gentech volledig afzweren. Toch heeft Monsanto het om een of andere reden net iets meer verbruid bij milieu-organisaties als Greenpeace. Daarmee was de Amerikaanse zaadveredelaar tot nu toe een prettige bliksemafleider voor Bayer en de rest van de sector.

High-tech biologische landbouw of toch GMO’s?

De sectorbrede opmars van gentech en chemische bestrijdingsmiddelen in de landbouw is lastig te keren. Directe consumptie van GMO-granen en groentes vinden we in Europa nog wat eng maar in grote delen van de wereld kraait er geen haan naar.

Genetische modificatie heeft serieuze voordelen

En ook binnen de EU loopt bijna iedereen in kleding van gentech-katoen, nemen we medicijnen uit genetisch gemodificeerde biofabriekjes voor lief en lusten we best een biefstuk van een koe die gemuteerde soja of mais heeft gegeten.

Morele bezwaren en wezenlijke risico’s ten spijt, heeft gentech namelijk grote voordelen. De zaden die via niet-natuurlijke weg zijn veredeld, kunnen toe met minder water en pesticiden, zijn bestand tegen verziltte grond en klimaatverandering en bieden meer gewasopbrengst. Dat zijn aspecten die tellen, in een toekomst met 9 miljard monden die meer en luxer eten.

Kleinschalige biologische landbouw is romantisch, ambachtelijk en vermoedelijk gezonder, maar geen alternatief. Alleen als we de romantiek van de kleine bioboer loslaten, is GMO- en pesticidevrije landbouw schaalbaar, zo claimen experts in de Tegenlicht-uitzending Digitaal Voedsel (hieronder ingevoegd, erg interressant).

Big data en high-tech precisielandbouw zijn ijzersterke tools voor de landbouw van de toekomst, of die nu wel of niet genetisch ‘knoeit’ met zijn gewassen. Met Monsanto én Planetory Resources wedt Bayer op beide paarden.

Bron: Bayer, Planetary Resources, Tegenlicht, Monsanto / Imagecredit: Bayer

Dit vind je misschien ook leuk...