Crypto-mijnbouw verstookt nu tot 13 ton steenkool per bitcoin

Peabody Energy, via Wikimedia Creative Commons

Of de bitcoin het nieuwe goud of de nieuwe tulpenmanie is, zal de geschiedenis uitwijzen. Dat de digitale munt het betalingsverkeer véél efficiënter maakt dan alle grijze banken samen, klopt vanuit energieoogpunt in ieder geval niet. 

De bitcoin is nog lang niet duur genoeg

Bitcoin-records sneuvelen sneller dan dat je er over kunt tikken. Op moment van schrijven, stoeit de koers met de grens van $7.500 (€ 6.500). Tien keer meer dan toen ik in juni 2016 voor het laatst over cryptomunten schreef.

Wat flink meestijgt, is het energieverbruik dat is gekoppeld aan de bitcoins. Logisch: Hoe meer de virtuele munt waard is, hoe meer servers je winstgevend kunt laten roken ten dienste van het netwerk. De analisten achter Digiconomist schatten in dat het bij de huidige koers uit kan om jaarlijks 25 terawattuur (TWh) elektriciteit te verstoken binnen de Bitcoin-blockchain. Ter referentie: Nederlandse huishoudens en bedrijven samen verbruiken jaarlijks grofweg 120 TWh.

Efficiënte hardware versus minen wat je minen kan

Om transacties in bitcoin te valideren, lossen miners rekenkundige puzzels op. De beloning voor de energie die deze miners in het rekenwerk steken, keert de blockchain uit in nieuwe bitcoins. Zo komen er dagelijks 1.800 nieuwe bitcoins in omloop.

Het is onmogelijk om het stroomverbruik van alle individuele deelnemers in de blockchain te achterhalen. De analyse van Digiconomist bevat daarom onvermijdelijk aannames en daar valt altijd wat op af te dingen. Motherboard komt – uitgaande van de efficiëntst mogelijke hardware – aan een ondergrens van 1 gigawatt aan rekenvermogen om Bitcoin in de lucht te houden, wat neerkomt op een verbruik van minimaal 8 à 9 TWh per jaar.

Naarmate de bitcoins meer waard zijn, loont het inderdaad om dure rekenpaarden aan te schaffen die specifiek zijn ontworpen om de puzzels op te lossen. Bij een hoge koers loont het echter net zo goed óók om oudere meuk weer bij te schakelen om de virtuele munten bij elkaar te rekenen. In de rest van dit stuk neem ik de 25 TWh van Digiconomist daarom als gegeven. Misschien aan de hoge kant maar zeker de richting waarin de cryptomanie zich op korte termijn lijkt te storten.

Mijnbouw naar virtuele valuta is verre van virtueel

Met 1.800 nieuwe bitcoins per dag en 25 TWh per jaar vertegenwoordigt het ‘productieproces’ van elke nieuwe bitcoin een elektriciteitsverbruik van 38.000 kilowattuur (kWh). Bij de Nederlandse consumentenprijs van grofweg 20 eurocent per kWh kost het zo € 7.600 aan stroom om een bitcoin met een waarde van € 6.500 te maken.

Op de zolderkamer meegraven naar bitcoins is dus kansloos. De astronomisch dure bitcoin is ook bij de huidige koers nog te goedkoop. Zelfs voor botnets die gratis parasiteren op andermans hardware én energierekening. Bitcoin-mining kan alleen uit bij goedkope vierkante meters, lage loonkosten, een meewerkende overheid en bovenal spotgoedkope energieprijzen. Condities die in grote delen van China goed samenkomen.

Het overgrote deel van de bitcoin-miners leeft dan ook van overcapaciteit in Chinese kolencentrales. Omgerekend naar steenkool staat 38.000 kWh gelijk aan de energie in 4,7 ton kolen. Dan is de efficiëntie van de elektriciteitscentrale nog niet meegerekend. Stel dat een miner puur op kolenstroom draait, uit kolencentrales met een rendement van 35 procent, dan moet er een goede 13 ton aan echte kolen de grond uit én 35 ton echte CO2 de lucht in om om 1 virtuele bitcoin te verdienen.

Ai.

Belangrijke kanttekening daarbij is dat dit hoge energieverbruik per gecreëerde bitcoin alleen geldt bij de recordkoers van vandaag. Voor het merendeel van de 16,7 miljoen bitcoins in omloop is veel minder elektriciteit verstookt. Kanttekening de andere kant op is dat de beloning voor het valideren van transacties de komende jaren nog regelmatig zal halveren. Naar verwachting voor het eerst weer in juni 2020. Vanaf dan is hetzelfde rekenwerk nog slechts goed voor 900 bitcoin per dag.

Hoe krijgen we de bitcoin toekomstbestendig?

In de huidige markt koop je voor 1 bitcoin zeker 100 ton kolen en is de CO2-uitstoot gratis. Het crypto-feestje loopt wat dat betreft echt nog niet tegen zijn grenzen. Bitcoin uitroepen tot hét wereldverbeterende alternatief voor de grote boze banken ligt echter ook niet voor de hand. Zeker niet in deze vorm.

Het wereldwijde succes van Bitcoin heeft honderden partijen geïnspireerd om altcoins op de markt te zetten. Sommige daarvan zoals Ethereum, draaien op basis van aandeelhouderschap (proof of stake) in plaats van hard rekenen (proof of work) zoals Bitcoin. Voorstanders claimen dat Proof of stake energieverspilling minimaliseert, terwijl het decentrale karakter en ingebakken zekerheden van de blockchain behouden blijven.

Daarvan is nog lang niet iedereen in de crypto-wereld overtuigd. Sowieso heeft Bitcoin, als eerste en grootste cryptovaluta, verreweg de sterkste aanzuigende werking op nieuw geld en nieuwe miners. De meerderheid daarvan besluit tot nu toe democratisch om alles hetzelfde te houden. Duurzame en toekomstbestendige handel in bitcoins lijkt zo vooralsnog alleen haalbaar met een alternatieve bron voor hetzelfde astronomische energieverbruik. Bijvoorbeeld waterkracht en aardwarmte.

 

Imagecredit: Peabody Energy, via Wikimedia Creative Commons

You may also like...

WattisDuurzaam gebruikt cookies (en diensten die cookies plaatsen) om de site te verbeteren.